Historia de la Yerba Mate: orígenes, beneficios y leyenda

La yerba mate proviene de la recolección y secado de hojas y ramas de un árbol originario de la Selva Paranaense. El árbol de la yerba mate en estado silvestre, alcanza una altura de entre 12 y 16 metros, se pueden encontrar yerbales de hasta 100 años en algunas reducciones jesuíticas.
Para facilitar la cosecha, las plantas se podan hasta 2 veces al año a una altura media de 2 metros.

¿Dónde se desarrolla la historia de la yerba mate? ¿Qué es la yerba mate? ¿Qué beneficios tiene? ¿Qué usos se le da a la yerba mate? Estas y otras preguntas surgen al momento de pensar en el mate y en la yerba mate.

¡No dejes de leer el contenido a continuación! Además, puedes compartir con nuestra comunidad online tus comentarios, opiniones o experiencias sobre el consumo de yerba mate.

Historia y leyenda de la Yerba Mate

¿Qué es la yerba mate?

La yerba mate (Ilex Paraguariensis) son hojas y ramas recolectadas y secadasde un árbol originario de la Selva Paranaense.

La palabra “mate” deriva del quechua “Mati”, que significa calabaza (Lagenaria vulgaris), recipiente tradicional en donde se prepara esta infusión, junto a la bombilla, utensilio de metal o caña hueco, provisto de perforaciones que sirven de filtro para poder consumirla.

La cosecha de la yerba mate se realiza a mano. Comienza en abril o mayo y dura hasta septiembre.
Al ser un árbol perenne, después de la cosecha, regenera y produce más hojas.

Localización sistemática de la yerba mate

Reino: Vegetal.
División: Espermatofitas.
Subdivisión: Angiospermas.
Clase: Dicotiledóneas.
Orden: Sapindales.
Familia: Aquifoliaceae.
Género: Ilex.
Especies: Paraguariensis.
Nombre científico: Ilex paraguariensis.
Nombre común: Yerba Mate.

Primeros registros de la yerba mate en la historia

La yerba mate proviene de Argentina, Brasil, Uruguay, Paraguay y otros países de América del Sur.

La primera referencia al uso de la yerba mate en América del Sur viene del Adelantado Hernando Arias de Saavedra (Hernandarias) en 1592. Según relatado por Ruíz Díaz de Guzmán en el libro “Breve Historia de etapas de Conquista” (1612), los indios guaraníes llevaban, junto con sus armas, pequeñas bolsas de cuero “guayacas & quot”.

En estas bolsas guardaban hojas de yerba mate machacadas y tostadas que masticaban o colocaban en una calabaza con agua y sorbían usando los dientes como filtro o mediante una caña.

Según los españoles, estas hojas les daban más resistencia para las largas marchas o en las tareas cotidianas.

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Todo esto ocurría en los territorios que actualmente abarca Paraguay y en las provincias argentinas de Corrientes y Misiones. Esta fue la zona por excelencia de la Yerba Mate.

Los españoles comenzaron a tomar esta bebida en un recipiente de labios gruesos llamado “Bernegal” del que bebían utilizando un colador en forma de cuchara con agujeros, con el que separaban el agua de las hojas.

Bautizaron a esta bebida como la “caá” de los guaraníes o simplemente Hierba del Paraguay o Yerba, ya que no sabían que las hojas provenían de un árbol.

Beneficios de la yerba mate

El mate es una bebida que contiene cafeína en altas cantidades, así como antioxidantes, potasio, aminoácidos y vitaminas.

Los principales beneficios de la yerba mate son los siguientes:

  • Ayuda a la salud cardiovascular. Por su cantidad de antioxidantes, el mate ayuda a prevenir las enfermedades cardiovasculares al evitar que el colesterol y la grasa se acumulen en las arterias.
  • Aumenta el colesterol “bueno”. Según un reciente estudio realizado por la Universidad de Illinois en Estados Unidos, se ha demostrado que el consumo de mate aumenta la cantidad de HDL, es decir, el colesterol ‘bueno’, que es el que nos protege contra los infartos.
  • Ayuda a retrasar el envejecimiento. Debido a su alta cantidad de antioxidantes, el consumo regular de mate ayuda a prevenir la oxidación y el desgaste de las células.
  • Proporciona resistencia física. Tomando mate colaboramos con la aceleración del metabolismo, por lo que el cuerpo consume más rápido los carbohidratos. Por lo tanto, el aumento de energía se debe a la quema de calorías, que se han consumido con los alimentos.

Leyenda de la Yerba Mate

Una antigua leyenda guaraní dice que Yasí, la diosa de la luna, quiso conocer la tierra hace mucho tiempo y ver con sus propios ojos todas las maravillas que apenas podía ver en la espesura de la selva desde arriba.

Un día con su amiga, Araí, la diosa de las nubes, bajaron a la tierra en forma de dos hermosas jóvenes. Cansadas de recorrer todo y maravillarse, buscaron un lugar para descansar. Vieron una cabaña entre los árboles y se dirigieron hacia ella para preguntar dónde podía dormir.

Agazapado en una roca cercana se encuentra un jaguar que de repente salta sobre ellas.
Al instante, se oye un silbido. El jaguar cae atravesado por una flecha, herido de muerte.

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El salvador es un cazador que, al ver a las indefensas jóvenes, se apiada de ellas y les ofrece la hospitalidad de su casa.
Las chicas aceptan y le siguen. Al entrar, el hombre les presenta a su mujer y a su joven hija, que, sin pensárselo dos veces, les ofrece un delicioso pastel de maíz, su único y último alimento.

El cazador les cuenta que decidieron vivir solos en el monte, lejos de su tribu, para guardar y preservar las virtudes que tenía su hermosa y amable hija, un regalo de Tupá, un tesoro para ellos.

Pasan la noche en la cabaña y a la mañana siguiente, Yasí y Araí agradecen sinceramente a la familia su hospitalidad y se marchan.
Una vez en el cielo, Yasí no puede olvidar su aventura en la tierra. Cada noche que ve al cazador y a su familia, recuerda su valor y su generosidad. Sabiendo de su sacrificio familiar, decide recompensar a su salvador con un valioso regalo para él y para el tesoro que tanto cuidaron: la hija.

Una noche, Yasí camina sembrando semillas mágicas que por la mañana, nacen y crecen como árboles con hojas de color verde oscuro y pequeñas flores blancas.
Cuando el hombre y su familia se despiertan, contemplan asombrados esas plantas desconocidas que han aparecido durante la noche.

De repente, un punto brillante en el cielo desciende hacia ellos suavemente.
-Soy Yashi, la diosa de la Luna -dice-. He venido a traeros un regalo como recompensa por vuestra generosidad. Esta planta, a la que llamarás “caá”, nunca les permitirá sentirse solos y será para todos los hombres como un símbolo especial de amistad.

También he determinado que tu hija será la dueña de la planta, por lo que a partir de ahora vivirá para siempre y nunca perderá su bondad, inocencia y belleza.
Tras mostrarle la forma correcta de secar las hojas, Yasí prepara el primer mate y se lo ofrece. Luego, regresa satisfecha a su lugar en el cielo.

Pasan muchos años y, tras la muerte de sus padres, la hija se convierte en la deidad que cuida de la yerba mate, la Caá Yarí, esa hermosa joven que camina entre las plantas, susurrándoles y vigilando su crecimiento. A ella, los trabajadores de la yerba mate también le confían sus almas.

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